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LA OMNIPRESENTE MEDIA ESTADÍSTICA – ¿QUÉ NOS DICE Y QUÉ NOS OCULTA?

Autor: Ansgar Seyfferth

Para describir y resumir un conjunto de valores cuantitativos que miden una determinada característica, se suele recurrir casi siempre a su media. Se ha convertido en un concepto tan cotidiano que a veces ni nos preguntamos qué significa en el contexto concreto en el que nos topamos con ella. Demasiadas veces asumimos sin más que representanta adecuadamente el conjunto de datos, olvidándonos de la complejidad que a menudo se esconde detrás de ella, lo cual en ocasiones puede llevarnos a conclusiones equivocadas.

Tendencias centrales, asimetría y cuantiles – Las características de una distribución salarial

Si consideramos por ejemplo los salarios de una gran empresa, el salario medio tiene una interpretación de lo más intuitiva, siendo aquel que tocaría a cada empleado si se repartiera la masa salarial a partes iguales entre todos ellos. ¿Pero es un valor representativo que se corresponde con lo que gana el “empleado medio” de la empresa? Pues veamos una hipotética distribución salarial. La siguiente figura muestra la función de densidad, representada por la curva azul, que nos indica para cada salario (en el eje horizontal, creciente hacia la derecha) cómo de frecuente es (en vertical). Para ser más exacto, el área entre dos valores desde el eje horizontal hasta la curva azul es proporcional al número de empleados con salarios entre estos dos valores, como por ejemplo entre los salarios A y B en el caso del área verde. El área entero entre curva y eje se corresponde por tanto con el número total de empleados.

DistrSalarial

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LAS ENCUESTAS Y SU TRATAMIENTO EN LOS MEDIOS DE COMUNICACIÓN – ¿CUÁNDO CONVIENE DESCONFIAR?

Autor: Ansgar Seyfferth

Las encuestas son una herramienta poderosa e imprescindible para medir estados de opinión, percepciones o experiencias de un colectivo, como puede ser la población de un determinado territorio, pero también la clientela de una empresa, los usuarios de un servicio, la audiencia de un medio, etc. Sin embargo, demasiadas veces este propósito se ve desvirtuado – en ocasiones incuso intencionadamente con fines manipuladores – por un diseño inadecuado del cuestionario, una muestra no representativa, un análisis incorrecto o incompleto de las respuestas o una interpretación errónea de los resultados en los medios de comunicación, como ilustraremos a través de una serie de sencillos ejemplos que cubren los problemas más típicos.

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¿RELACIÓN CAUSA-EFECTO O CAUSA-DEFECTO? CUIDADO CON LAS CONCLUSIONES PRECIPITADAS

Autor: Ansgar Seyfferth

¿El café acorta la vida? ¿Los empleados públicos son mejor pagados que los privados? ¿Las amas de casa son más conservadoras y católicas que las mujeres trabajadores? Preguntas como estas suelen ser mucho más difíciles de responder de lo que puede parecer a primera vista. Y es que la deducción precipitada de una relación causa-efecto de cualquier asociación o correlación es una de las fuentes más extendidas de interpretaciones erróneas, que frecuentemente confunden – o manipulan intencionadamente – a la opinión pública, como ilustraremos con unos ejemplos.

Hay una percepción generalizada que el café perjudica la salud, que parece tener su justificación en la mayor mortalidad (ajustada por edad) de los bebedores de café, nuevamente confirmada el año pasado en un estudio muy amplio. Pero en aparente contradicción con esta tendencia, en el mismo estudio el café se revela como un factor reductor de la mortalidad, cuando en el análisis se incluyen otros hábitos que pueden influir en la mortalidad, como  el consumo de tabaco y de alcohol, la dieta y la práctica de ejercicio físico. Resulta que los bebedores de café tienen mayor tendencia a hábitos poco saludables, por lo que su mayor mortalidad sería más bien debido a dichos hábitos y no al café, que hasta podría (véase el último párrafo de este artículo) contrarrestar en parte el efecto perjudicial de los malos hábitos. Por lo tanto, si la comparativa se lleva a cabo entre personas que salvo su consumo de café tienen los mismos hábitos, los bebedores de café tienen una mortalidad inferior, pero paradójicamente de media su mortalidad es superior, debido al mayor peso relativo de los bebedores de café en los grupos de peores hábitos y por tanto mayor mortalidad.

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MÚJICA Y LA BÚSQUEDA DE LA FELICIDAD. ANÁLISIS DEL DISCURSO

En la última década la política iberoamericana se ha caracterizado por la efervescencia de la izquierda y la confluencia de diversos líderes carismáticos, normalmente ensombrecidos por la mediática figura del difunto Hugo Chávez. Pero el Bolivarianismo, o chavismo, es solamente una cara en esta izquierda iberoamericana poliédrica y compleja.  Entre el amplio abanico de personalidades, se ha solido establecer a Chávez y al brasileño Lula como las figuras antitéticas de la colorida gama de líderes que han accedido al poder por toda Iberoamérica en los últimos años.

Pese a su pasado guerrillero y sus fuertes convicciones éticas e ideológicas, el presidente uruguayo José Mújica está más cerca del carácter pragmático de Lula que del maximalismo chavista. El gobierno de Mújica se caracteriza por un pragmatismo político lejos del discurso revolucionario combinado con una sólida ética personal que le ha llevado a renunciar al 90% de su salario, a la residencia, staff y vehículo oficial, lo que le ha valido el apelativo de “el presidente más pobre del mundo”.

A finales de junio de 2012, José Mújica pronunció un emotivo discurso en el marco de la Cumbre de Rio en el que hacía una exaltación de la búsqueda de la felicidad. En las líneas siguientes se describirá el valor retórico del discurso de Mújica, el cual destaca por el uso central de la pregunta retórica  y la contraposición de ideas en una clara llamada a la reflexión de la audiencia. Sigue leyendo

LA HISTORIA DE OBAMA HACIENDO HISTORIA

Se aprecian más de treinta metáforas en un discurso de 2.095 palabras, sin incluir ocho prosopopeyas, tres anáforas, cuatro alegorías y asindetones y polisindetones. Un amplio abanico literario que lejos de complejizar el discurso lo hace más cercano, emocional e interesante creando numerosos vínculos con una audiencia muy diversa

En comunicación política se puede afirmar sin riesgo de equivoco que el discurso ocupa un lugar central. La transmisión del mensaje por parte del líder ha sido, es y será uno de los temas indispensables del debate político. Ya en el mundo clásico de Grecia y Roma se destacaba la importancia del discurso a través de dos técnicas, la Retórica y la Oratoria. En palabras de la Real Academia de la Lengua, la primera sería el arte de bien decir, de dar al lenguaje escrito o hablado eficacia bastante para deleitar, persuadir o conmover mientras que la segunda sería el arte de hablar con elocuencia. Por tanto, ya desde antiguo se considera primordial tanto conocer el lenguaje como saber transmitirlo elocuentemente. Fondo y forma, ambas indispensables para un buen discurso.

USA-INAUGURATION-OBAMA

En la moderna comunicación política se tiende a trabajar sobre el candidato los factores que influyen en la oratoria, como el lenguaje no verbal, el tono de la voz, las posturas, etcétera, dejando la retórica, la elaboración del discurso en manos de expertos. Al respecto, la administración Bush contaba con uno de los magos contemporáneos en el manejo de las palabras. Frank Luntz es un maestro de la retórica capaz de seducir a audiencias diversas. Acuñó términos como “alivio fiscal” en lugar de “bajada de impuestos” o “intervención preventiva” en lugar de “invasión”. Máximo representante de una escuela forjada al calor del éxito Reaganiano de principios de los años ochenta, se excedió en esta labor de prestidigitador de las palabras en lo que el experto francés en Storytelling, Christian Salmon, denominó la estrategia de Sherezade. Historias veraces pero no verídicas que terminaron por saturar a la audiencia estadounidense y volvieronse en contra del discurso republicano. En 2008 la historia conjugada del héroe de guerra McCain y la chica corriente Palin nada pudieron hacer frente al huracán discursivo llamado Barack Obama. Lo cierto es que el ahora presidente reelecto Barack Obama ya comenzó a dar muestras de su capacidad en las artes del discurso en la convención nacional demócrata de 2004, donde ya demostró su habilidad para implementar las técnicas del Storytelling vinculando su historia personal con el gran relato del sueño americano. La campaña de 2008, especialmente durante las duras primarias frente a Hillary Rodham Clinton, dejó para la posteridad piezas discursivas memorables como el discurso pronunciado tras la derrota en las primarias del Estado de New Hampshire, donde una derrota se convertía en victoria por la fuerza de su retórica y posteriormente se convertiría en pieza musical por Will.i.am. Sigue leyendo

EL INCÓMODO CONCEPTO DE LA INCERTIDUMBRE Y LA IMPORTANCIA DE SU CORRECTO TRATAMIENTO – EL EJEMPLO DE UN DESASTRE POSIBLEMENTE EVITABLE

Autor: Ansgar Seyfferth

No hay evidencia más clara de falta de formación matemática que la exactitud desmedida en el cálculo numérico.“ Carl Friedrich Gauss.

  • Cuando según las estimaciones de Naciones Unidas la población mundial estaba cerca de superar el hito de los siete mil millones en 2011, con el correspondiente nombramiento simbólico de una niña nacida en la India el 31 de octubre como habitante nº 7.000.0000.000, la BBC contribuyó a la conmemoración con una aplicación que nos indica que por ejemplo una persona nacida el 12 de marzo del 2012 es el habitante nº 7.025.266.171 de la población actual de la tierra y el nº 83.264.625.265 de todas las personas que la han habitado desde los comienzos de la historia y lo mismo para cualquier otra fecha de nacimiento. Así, sin referencia alguna al margen de error, con todos los dígitos, cuando en realidad solamente son fiables los primeros dos de la población actual y como mucho el primero de la población acumulada desde los comienzos de la historia. (Sin ir más lejos, según las estimaciones de la Oficina del Censo de los Estados Unidos, algo más bajas que las de la ONU, la fecha  de superación de los siete mil millones de habitantes fue precisamente la introducida como ejemplo en la aplicación de la BBC, es decir existe una diferencia de unos 25 millones.)
  • Recientemente pudimos leer en el ABC que el tráfico global de datos móviles se multiplicará por trece entre 2012 y 2017, alcanzando los 11,2 Exabytes mensuales, lo que supone un incremento interanual del 66% en dicho período, según un informe realizado por Cisco. Un incremento anual del 66% exactamente, hasta los 11,2 Exabytes mensuales, ni 11,1 ni 11,3, y expresado en unos términos de certeza absoluta, cuando se trata de una variable en la que influyen muchos factores, cada uno con su incertidumbre asociada, y de una predicción de un crecimiento exponencial a cinco años vista, muy sensible a ligeras variaciones. (Por ejemplo para un crecimiento anual del 60% en vez del 66%, el tráfico mensual en 2017 no llegaría a los 9,3 Exabytes.)
  • El barómetro electoral de febrero de El País reveló una espectacular caída de la intención de voto del Partido Popular. Sin embargo, el periódico matizó que seguía siendo el partido más votado con el 23,9% por delante del PSOE con el 23,5%. Como si la ventaja de tan solo 0,4 puntos porcentuales – obtenidos no en un escrutinio completo de votos en unas elecciones reales sino en una encuesta entre una pequeña fracción de la población española con su correspondiente error muestral – fuera significativa. La ficha técnica a pie del gráfico de la encuesta deja clara que no lo es en absoluto, es decir que puede haberse producido perfectamente por azar en la muestra sin que en la población exista tal ventaja en la intención de voto. Además las respuestas espontáneas de los ciudadanos no se corresponden siempre con su comportamiento electoral real, cosa que los institutos de sondeo intentan corregir con una serie de ajustes, que suponen otra fuente de incertidumbre.

Acabamos de ver tres casos de una mala praxis muy extendido, consistente en obviar toda incertidumbre asociada a una estimación y presentar sus valores de una forma que sugiere una exactitud inexistente. Pero en ocasiones la incertidumbre es tan importante o más que la propia estimación, y no entenderla puede tener consecuencias fatales.

El 13 de febrero de 1997 el Servicio Meteorológico Nacional de los Estados Unidos (NWS) avisó de un elevado potencial de crecida de las aguas del Río Rojo del Norte de cara al deshielo previsto para abril, debido a las históricas nevadas de los meses anteriores en su cuenca hidrográfica, sobre unos suelos ya saturados de agua tras un otoño muy húmedo. El 27 de febrero cuantificó este aviso, prediciendo que en el paso del río por el área metropolitana de Grand Forks las aguas iban a llegar a una altura máxima de 49 pies, casi 15 metros, el nivel más alto en un siglo. Curiosamente este número tuvo un efecto tranquilizador, ya que el área metropolitano estaba protegido por unos diques de 51 pies de altura – que a raíz del aviso se reforzaron como medida de seguridad adicional con sacos de arena hasta los 52 pies – y porque en la primavera de 1979 el agua había alcanzado casi la misma altura – 48,8 pies – sin causar demasiados daños.

Sin embargo, el deshielo se produjo de manera más repentina de lo habitual, porque tras cuatro meses de heladas casi constantes sin deshielo gradual, a mediados de marzo las temperaturas subieron de manera brusca. A ello se añadió una tormenta de nieve y granizo principios de abril. Por ello el caudal del río creció más de lo esperado. Además, el incremento de la altura del agua en función del caudal fue mayor de lo previsto, debido a obstáculos – como puentes o diques levantados para proteger las localidades ribereñas y que suponían un estrechamiento del flujo – no tenidos en cuenta en el modelo ya que se carecía de antecedentes históricos de semejante caudal para calibrar su efecto. Cuando el NWS corrigió su pronóstico paulatinamente al alza ya era tarde para reaccionar y el 21 de abril el agua alcanzó los 54,35 pies, el nivel más alto jamás registrado, inundando buena parte de los Grand Forks y obligando a la evacuación de la población en plena noche y causando uno de los desastres naturales más costosos de la historia de los EE.UU., aunque afortunadamente sin víctimas mortales.

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